search menu linkedin2 twitter facebook cross check arrow-left arrow-right play share pause2 instagram

It’s time… for a trip to the USA

Floris de Wit (32) en Seppe Stax (32) zijn allebei op secondment in de Verenigde Staten. Seppe bij het kantoor van Allen & Overy in het levendige New York. Floris bij Fenwick & West, een bevriend advocatenkantoor in het zonnige San Francisco. We spraken ze samen over het leven daar, de verschillen tussen de East Coast en de West Coast én over de ontwikkelingen die volgens hen deze kant op komen. Tijd voor een kijkje achter de Amerikaanse schermen dus!

Floris woont aan een prachtige baai. ’s Ochtends fietst hij een kwartiertje langs het water naar het kantoor in de stad. Tenzij hij op de locatie in Silicon Valley werkt, een uurtje met de trein verderop. Floris houdt zich bezig met intellectueel eigendomsrecht en contractenrecht. “Een voorbeeld van het soort werkzaamheden? Ik werk voor twee praktijkgroepen, Technology Transactions en Licensing. De praktijkgroep Technology Transactions kijkt bij bedrijfsovernames naar de achterliggende technologie van het bedrijf dat wordt overgenomen. We checken onder andere of er mogelijke problemen met het eigendom zijn. Als die er zijn, onderhandelen we over een oplossing. We proberen bijvoorbeeld alsnog het eigendom te verkrijgen, of maken afspraken over potentiële claims. Het zijn vaak aansprekende zaken. Zo werkte dit team aan de overname van Instagram door Facebook. De praktijkgroep Licensing richt zich op het opstellen en uitonderhandelen van licentievoorwaarden. We houden ons veel bezig met de voorwaarden waaronder de ene partij de technologie van de andere partij mag gebruiken. Denk daarbij aan de gebruiksvoorwaarden die je moet accepteren voordat je een app gebruikt. Maar vaker nog gaat het om business-to-business transacties. Het sluit goed aan bij mijn werk in Nederland.”

Seppe met collega's Soufjan en Marius in New York. Floris in San Francisco.

Seppe houdt zich juist meer bezig met Amerikaans recht. Hij wandelt vanaf zijn appartement bij Central Park over Broadway naar het kantoor vlakbij Times Square. Zijn voornaamste werkzaamheden zijn onder te verdelen in drie onderwerpen. “Ten eerste ben ik bezig met milieu. We leggen bijvoorbeeld bij de verkoop van grond tussen twee bedrijven vast wie voor de kosten opdraait als de bodem verontreinigd blijkt te zijn. Het tweede onderwerp: internationale sancties. Denk aan Amerikaanse sancties voor bedrijven die investeren in Iran. Dat is nu, met Trump aan de macht, enorm in beweging en ontzettend interessant. Als laatste houden we ons bezig met nationale veiligheid. Als een Chinees staatsbedrijf hier een Amerikaans bedrijf wil kopen, dan kan dat niet zomaar zoals in Nederland. Hier mogen buitenlandse partijen bijvoorbeeld geen vastgoed kopen in de buurt van militaire grond of havens. En bepaalde technologie moet in Amerikaanse handen blijven. Ik denk dat we in de toekomst in Nederland ook dit soort wetgeving krijgen. Trends waaien toch vaak over vanuit de Verenigde Staten naar Europa.”

Floris: “Ja. Dat denk ik ook. Zo zijn advocaten hier veel meer bedrijfsadviseur en niet alleen juridisch adviseur. Die ontwikkeling zien we bij onze praktijk in Nederland trouwens ook al. Dat is heel interessant. Het daagt ons uit echt business-wise te adviseren.”

Seppe herkent dit: “Ik werkte in het begin aan een zaak voor een Amerikaans bedrijf dat wereldwijd in het bezit was van gesloten, mogelijk vervuilde bedrijfsterreinen. Naast een inschatting van de risico’s op claims vanuit de overheid en de buren, wilde het bedrijf ook weten welke commerciële keuze voor de hand lag. Dus de grond verkopen, in beheer geven bij een gespecialiseerd bedrijf, laten saneren of schenken aan de overheid bijvoorbeeld. De grens tussen legal en business vervaagt een beetje.”
 
Hoewel de cultuurshock niet groot is, moesten beide mannen wel even wennen aan bepaalde Amerikaanse gebruiken. Seppe: “In mailtjes kwam ik meteen ter zake. Terwijl je hier eerst een enorme introductie hoort te schrijven over dat ik onze samenwerking zo waardeer, hoop dat het goed met ze gaat en ga zo maar door. Aan de andere kant groeten ze elkaar met “How are you?”, maar zitten ze vervolgens totaal niet op meer dan “Good, how are you?”, te wachten. In het begin wist ik helemaal niet hoe ik nou moest reageren op die vraag en begon ik vrolijk een verhaal te vertellen…”
Floris lacht: “Ja. En ze stellen bij het afscheid ook regelmatig voor om eens samen te gaan lunchen. Maar je hoeft vervolgens geen concrete uitnodiging te verwachten.”

Seppe: “Ik vind het mooi dat Amerikanen groot durven te denken en dat dat niet meteen door anderen wordt afgekeurd. Dat is in onze Nederlandse doe-maar-normaal-cultuur wat lastiger. In de Verenigde Staten is er ook oprechte bewondering voor mensen die door hard werken iets hebben bereikt. Daar kunnen wij in Nederland wel wat van leren.” 

En verschillen tussen New York en San Francisco? Na even discussiëren zijn ze eruit. New York heeft een levendige expatcultuur waardoor Seppe inmiddels kennissen heeft vanuit de hele wereld. In San Francisco is dat minder georganiseerd en moet je er zelf op uit. Daar staan collega’s juist weer wat meer open voor vriendschap, waardoor je de Amerikaanse manier van leven echt meekrijgt. En in Silicon Valley is de bedrijfscultuur heel anders. Floris: “Daar loopt vrijwel niemand in pak. Zo is de sfeer hier. Dat doen ze bijvoorbeeld ook niet bij Google.”

Zit je ook te denken aan een secondment in de Verenigde Staten? Dan hebben de mannen nog wel wat tips. Floris: “Ik kan het zeker aanraden! Het geeft je een enorme boost. Je leert allerlei nieuwe dingen in een totaal onbekende omgeving. Ook ontmoet je nieuwe specialisten op jouw vakgebied. Dat is heel leerzaam. Maar hoewel alles hier tot in de puntjes voor je geregeld wordt, moet je natuurlijk wel zelf aangeven dat je dit wil.”

Seppe vult aan: “Je kunt bijvoorbeeld al eens contact opnemen met het team waarbij je terecht zou willen komen. Allen & Overy is ook wel het perfecte kantoor om zoiets bij te doen. Doordat wij op zoveel plekken over de hele wereld grote kantoren hebben, kun je je écht onderdompelen in de cultuur van het land waar je zit. Dat is bijzonder. En je woning zal ook niet tegenvallen. Allen & Overy zorgt voor een toplocatie midden in het centrum.”